Algunos de los animales disecados más antiguos que se conservan.

El hipopótamo de La Specola de Florencia (1)
El animal naturalizado más antiguo que se se conserva en un museo es el hipopótamo que se expone en la Sezione di Zoologia La Specola del Museo di Storia Naturale dell’Università degli Studi di Firenze en Florencia (Italia). Este hipopótamo, aunque no es muy significativo ni científica ni estéticamente -tal y como confiesan en el mismo museo-, es interesante dado que, como hemos comentado, se trata de uno de los trabajos de taxidermia más antiguos que se conservan. Fue donado al Gran Ducado durante la segunda mitad del Settecento, y durante unos años se expuso en el Giardino di Boboli. Este hipopótamo ya figuraba en el catálogo-inventario que Giovanni Targioni Tozzetti, médico y director del Orto Botanico, hizo en 1763 de los objetos de Historia Natural que se conservaban en la Galleria Imperiale de Florencia. En 1775 con el fondo de la Galería Imperial se fundó el actual museo. El Dr. Shufeldt, de la Smithsonian Institution (Museo Nacional de los Estados Unidos), especuló en un artículo escrito en 1892, con que este hipopótamo se montó originariamente para el museo de Ulisse Aldrovandi de Bolonia, y que data del siglo dieciséis.

Pierre Belon. Primeras instrucciones para la conservación de las aves.

Belon en un grabado de Ambroise Tardieu.
Pierre Belon du Mans (1517-1564 ó -1565?), nacido en Soultière (Francia), pasa su juventud en Armorique donde ya se interesa por la fauna y la flora costeras. Primero ayudante de boticario y más tarde boticario de Guillaume du Prat –obispo de Clermont-Ferrand-. En 1535 pasa a depender de la protección de René du Bellay, hermano del poeta y obispo de  Mans, quien le ayuda en encomendarlo  a Wittenberg en 1540. Conoce a Lutero y se alía con el médico Valerius Cordus, con quien viaja durante un año por Alemania, Bohemia, Flandes e Inglaterra para profundizar sus conocimientos sobre herboristeria. En 1542, Belon estudia en París y entra al servicio del cardenal François de Tournon, en calidad de farmacéutico. A partir de 1546 Belon forma parte, en calidad de botánico y con el beneplácito del cardenal, de una embajada francesa a Turquía. Su Histoire de la nature des oyseaux (1555) es uno de los primeros tratados ornitológicos.El viaje lo lleva hasta Egipto e Israel, tierra santa. Belon retorna a Francia en 1548. En 1549 acompaña al cardenal de Tournon a Roma y se vuelve solo a Francia al año siguiente. Reprende sus estudios de medicina, varias veces interrumpidos. Entre los años 1551 y1555  es el periodo escogido por Belon para escribir sus principales obras. Permanece en la corte de Enrique II algunos meses, casi un año. Tiene en la cabeza algunos proyectos que cuentan con el asentimiento del rey y con la incumplida promesa de una pensión vitalicia. Decepcionado, viaja por Francia hasta llegar a Suiza, donde en abril de 1557 es bien acogido en casa de Conrad Gessner. En 1558 se licencia como médico –el último de una promoción de dieciocho-,  aunque nunca se pudo doctorar. Hasta 1561 permanece en Saint-Germain-des-Prés. En abril de 1564 ó 1565 es asesinado en el Bois de Boulogne por un enemigo suyo del que nada se sabe.

Grab. de anatomía comparada de su Nature.
Belon fue el primero en iniciar la anatomía comparada. “Tratábamos de disecar todas las aves que caían en nuestras manos”, dijo. Comparó el esqueleto de las aves con el del hombre y advirtió sus similitudes. Por ejemplo, la estructura de las alas de un ave es como la mano del hombre. A partir de él, los científicos empezaron a sospechar que los animales superiores derivaban de los inferiores. Darwin confirmó esa sospecha.

Algunas de sus obras son De arboribus coniferis, De admirabili operum, De aquatilibus, La Cronique de Pierre Belon de Mans, Histoire de la Nature des Oyseaux, Histoire Naturelle des estranges poissons, La nature et diversité des Poissons, Les observations de plusieurs singularitez, Portraits d'oyseaux, animaux, serpents, y Les remonstrances sur le default du labour.

El origen de la palabra "Taxidermia".

La definición del Diccionario de la Real Academia Española de la Lengua es la siguiente:
"taxidermia. (Del gr. τάξις, colocación, arreglo, y -dermia). 1. f. Arte de disecar los animales para conservarlos con apariencia de vivos."
A añadir a la anterior definición que nos ofrece el Diccionario  que "-dermia" también procede del griego derma, que significa piel. 

Artículo de Dufresne en el Dictionnaire de 1803.
Muchos manuales de Taxidermia comienzan, en su introducción, describiendo el significado etimológico de la palabra taxidermia. Así empezaba también el artículo "Taxidermia" en el Nouveau Dictionnaire d'Histoire Naturelle que en 1803 escribió Louis Dufresne por encargo de Vieillot. Éste último escribe:
"Encargado de la redacción de este artículo, he creído que no me arrepentiría en confiar el encargo a mi amigo, M. Dufresne, jefe de los trabajos zoológicos del laboratorio del Museo Nacional de Historia Natural de París, hombre que, por su plaza, por sus treinta años de experiencia, y por razón de su sagacidad particular, está en la mejor posición en Francia para ofrecernos su mejor trabajo sobre este tema. Este artículo no dejará nada que desear  (Vieill.)."

Tras abordar el origen de la palabra Taxidermia,  Louis Dufresne proseguía:
"Las ciencias naturales no hubieran podido, necesariamente, hacer progresos si no fuera porque los museos se han multiplicado y se han perfeccionado en el arte de preparar, montar y conservar los animales. (...)"
Así pues, a lo largo de 59 páginas, Dufresne nos ofrece todos sus conocimientos acerca de este arte. Las técnicas de sus antecesores, las contemporáneas, que critica o alaba, según su opinión."El origen de la palabra Taxidermia lo establecemos alrededor del año 1800." Su artículo es uno de los textos fundamentales en la historia de la Taxidermia. El Nouveau Dictionnaire se reeditaría en 1819. En 1820 se publicaría una separata del artículo de la que se imprimirían miles de ejemplares. La obra de Dufresne fue muy influyente. En 1820 la tradujo al inglés Sarah Bowdich con el título Taxidermy: Orthe Art of Collecting, Preparing…. También el tratado que escribió el capitán Thomas Brown en 1833 se basa en este texto. A la biografía de Dufresne dedicaremos otro capítulo.

Deyrolle, la tienda de Taxidermia más bella del mundo.


Si viaja a París, no deje de visitar Deyrolle (46 de la rue du Bac). Se encontrará con la tienda de Taxidermia más bella del mundo.

Émile Deyrolle.
Fundada en 1831 por Jean-Baptiste Deyrolle, un apasionado por la entomología, la casa se dedicó en sus inicios, principalmente, a la venta de insectos y material entomológico. Su hijo Achille se hizo pronto cargo del negocio añadiendo la actividad de Taxidermia. 

De 1800 hasta 1855 el negocio de la taxidermia y la compra-venta de "objetos de Historia Natural" en la ciudad de París estuvo dominado por los hermanos Verreaux, grandes viajeros, cuyo negocio se encontraba en el barrio de Montmartre. Pero la Maison Deyrolle se hizo un lugar.

En 1866 el nieto del fundador, Émile Deyrolle, ya dirige el negocio. Ejerce de taxidermista e inicia una etapa de editor especializado en la publicación de libros de fauna y flora. La casa Deyrolle se fundó en 1831.De esa época son célebres los carteles-murales Musée Scolaire Deyrolle coloreados, que se encontraban en la casi totalidad de las aulas de las escuelas de enseñanza primaria, secundaria y también en las universidades francesas, y que aleccionaban sobre biología, anatomía humana, geografía o instrucción cívica. Los carteles se tradujeron al inglés, al portugués y al español. La casa Deyrolle ya proveía por entonces de especímenes a infinidad de Museos de todo el mundo.