Tarjeta postal publicitaria de Ernest's Taxidermy de Monte Vista, Colorado.



En la fotografía se ve a una mujer sentada sobre un banco cubierto con una piel y jugueteando con un puma, ambos bajo un arco confeccionado con cornamentas de ciervo, del que pende el cartel publicitario de un taxidermista. El entorno estaba bastante desolado. Una imagen curiosa. 

En el reverso se lee:
   "Ernest's, taxidermia y tienda de regalos. 
3 millas al oeste de Monte Vista, Colorado 
en la [carretera] U.S. 160 
Hogar de Tawny, el domesticado león de montaña. 
También un pequeño zoo y una colección de animales disecados. 
Regalos raros del oeste y para exteriores. 
Una parada agradable para todos."
Se trata de una tarjeta postal circulada, con matasellos del 22 de septiembre de 1959. La mandaba desde Monte Vista un tal Freddie a sus familiares, domiciliados en Farragut, en el extremo suroeste de Iowa. El remitente, que vivía o se encontraba temporalmente en Estes Park, y que hacía un recorrido de poco más de 400 kilómetros de norte a sur del estado de Colorado, escribía:
   "Martes.
   Estimada Familia.
   Llevamos a Johnston de viaje con nosotros. Nos detuvimos en [casa de] H.R. Creo que están mejor que nunca. Se están preparando para ir a Oregonia [Iowa]. Dejamos a Johnston en Cannon City con su hija. Ahora estamos con Davis. Volveremos a Estes [Estes Park, Colorado] el fin de semana. Recogeremos a Johnston en mayo.
    Mucho amor. Freddie."
Un joven Ernest en la portada de su libro.
Pero esa es otra historia. Rebuscar información a partir de una imagen, reconstruir una trayectoria, suele ser una distracción agradecida. Encontré el teléfono y la dirección del taxidermista, 3596 US Highway 160 W, Monte Vista, Colorado, 81144, en pleno Valle de San Luis; y una entrevista que tenía como protagonista al propietario del negocio, Ernest Wilkinson, que publicó en 1998 la revista Backpaper, en la que se rememoraba la extinción del oso grizzly en la zona, y en la que se apuntaban algunos detalles biográficos del personaje. 

Charles Ernest Wilkinson nació el 20 de julio de 1924 en un rancho cercano a Monte Vista. Tras el servicio militar durante la Segunda Guerra Mundial, Wilkinson ingresó en el Departamento de Control de Predadores en Rocky Mountain West. Su misión consistía en mantener a raya la población sobre todo de osos y coyotes, todo un peligro para los numerosos rebaños de ovejas de la cabecera del Río Bravo pastoreados por jóvenes indios, mejicanos y vascos. Fue él quien en 1951 acabó con el último grizzly de Colorado. Abandonó aquel empleo después de casarse con Margaret Mary McCumber en 1952, comprar un terreno alejado unas tres millas de Monte Vista y levantar su casa. A partir de entonces trabajó como guía de excursionistas y cazadores y se dedicó a su negocio de Taxidermia, un establecimiento que en 1998, fecha de la entrevista, Ernest contaba 74 años, todavía mantenía abierto. 

Ciertamente me sorprendió que se mantuviera en activo, pero mi asombro aumentó cuando encontré una reseña en Travel Blog de una viajera que lo revisitó el 18 de octubre de 2009. Ella lo había conocido en 1982, cuando le disecó un pez. Y no sólo vivían los Wilkinson, sino que Ernest, con 85 años, se encontraba en aquel momento en su taller montando una trucha arco iris! Su esposa, "la jefa" como él la llamaba cariñosamente, seguía encargándose de la tienda, y él había publicado un año antes un libro titulado Colorado Outdoor Living, Eighty-Plus Years, que firmaba a quien lo comprase.

El arco de cuernas de ciervo permanecía pero el paisaje había  cambiado en 1998 (1).
Detalle de un rincón del taller de Taxidermia de Ernest Wilkinson (1).

En su libro Wilkinson contaba que descubrió que le pagaban doble, primero como trampero y después como taxidermista vendiendo las pieles de los animales capturados; que había adoptado y domesticado pumas, coyotes, lobos, zorros y tejones huérfanos; y que durante los cincuenta y sesenta había asesorado a Hollywood en numerosas películas en las que aparecían animales salvajes vivos. Algunas de sus mascotas aparecen en la película Cougar Country (1970), rodada en Colorado. Tabby, el puma protagonista, vivió con Ernest 22 años, y Tawny, el puma hembra que aparece en la postal, fue la madre precisamente de Tabby en la ficción.

Ernie y Meg en 1998 (1).

Margaret, el alma comercial de la sociedad, falleció el 22 de diciembre de 2013 a la edad de 85 años. Ernest, murió el 11 de agosto de 2015 a la edad de 91 años. Meg y Ernie tuvieron cuatro hijos. Sus obituarios dan cuenta de que fueron muy felices. En una de las presentaciones de su libro Ernest afirmó "He tenido una buena vida. No me hice rico, pero soy el hombre más rico del mundo". 


Créditos.-
(1) Fotografías propiedad de Holidayroad. El lector encontrará la reseña de su visita a los Wilkinson y hasta una docena de fotografías visitando la siguiente página de Travel Blog.


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Taxidermidades, 2017.


Bibliografía: 
David Petersen  The Last Grizzly Slayer , en Backpacker, vol. 26, nº 168, Rodale Press, Emmaus, Pensilvania, mayo, 1998. 
Holidayroad [seudónimo] Ernest's Taxidermy and Gifts , en Travel Blog, 18 de octubre de 2009, https://www.travelblog.org/North-America/United-States/Colorado/blog-446127.html (fecha de consulta: 15 de noviembre de 2017). 
Ernest Wilkinson  Colorado Outdoor Living, Eighty-Plus Years , Adobe Village Press, Monte Vista, Colorado, 2008.

Recursos:
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