Los taxidermistas londinenses James Gardner, padre e hijo.

Portada del libro de Gardner (1866).
Apenas se conocen algunos detalles biográficos. El taxidermista James Gardner (1802-1873), que se anunciaba como proveedor "de la reina Victoria, las familias reales inglesa y francesa y del jediva (1) de Egipto", fundó su negocio de proveedor de especímenes de Historia Natural y proveedor de material de Taxidermia en Londres hacia 1840, estableciéndose en el número 426 de Oxford Street. Gardner abrió una primera sucursal en 1857 en el número 52 de High Holborn, y poco después una segunda en el 292 de Oxford Street, esquina con Davies Street. Gardner fue uno de los numerosos taxidermistas que participaron en la Exposición Universal de Londres de 1851. En la relación de expositores que aparecen en el segundo volumen de The International Exhibition of 1862, editado con motivo de aquella Exposición Internacional de Londres, Gardner aparecía con dos inserciones. La primera se refería a las dos sucursales donde se ofrecían "animales disecados, ojos articiales y material y publicaciones entomológicas"; la segunda mencionaba la tienda del 426 de Oxford Street y se refería a James Gardner como "disecador de las aves de la reina de Inglaterra". Su hijo, James Gardner júnior, asimismo taxidermista, que seguiría anunciándose como "naturalista de la familia real", le sucedería al frente del negocio familiar a finales de los sesenta. Debieron surgir ciertas diferencias entre padre e hijo para que James Gardner Senior -así se daría a conocer a partir de entonces- abriera por su cuenta un nuevo establecimiento en el número 371, también en Oxford Street, del que la publicidad especificaba que él "sólo" atendía en aquella dirección. Desconozco qué debió ocurrir entre ambos para que produjera aquel distanciamiento.

Durante los años 1879 y 1880 la publicidad de James Gardner hijo incluía al final de sus anuncios el siguiente texto: "Debido a las numerosas confusiones que constantemente se suceden, informo a Clientes y Amigos que NO TENGO NINGUNA RELACIÓN con Wilson and Yearly del 371 de Oxford Street, que comercian bajo el nombre de Gardner Senior, que murió el 3 de octubre de 1873 a la edad de 71 años". Lo cierto es que tras la muerte del fundador, la sede de su último establecimiento pasó a ser gestionada durante algunos años por los tales Wilson y Yearly que, siguiendo con la especulación, quizá se tratara de dos empleados. No obstante, Gardner júnior acabaría incorporando la del 371 de Oxford Street, quizá resuelta la herencia, a su red de tiendas.

Vitrinas de James Gardner hijo de alrededor de 1873 (2).

En 1882, debido a una renumeración de la calle, el taller y la tienda principal se ubicaba en el 29 de Oxford Street, "antes 426", "casi enfrente de Tottenham Court Road" decía la publicidad; la exposición del número 371 se encontraba ahora en el 149 ; y la sucursal del 292 en el 381; mientras que la sucursal del 52 de High Holborn seguía en el mismo lugar. De hecho esta última permanecería abierta hasta 1917, tratándose quizá de un local compartido con el domicilio familiar. Las etiquetas de los trabajos de los últimos años de Gardner hijo dan cuenta de que la exposición de la calle Oxford se ubicaba en el número 159. El Natural History Depot que fundara Gardner padre hacía unos ochenta años, echó el cierre definitivo en 1920, quizá debido a la muerte de su titular. Las existencias finales fueron subastadas por John Crace Stevens Auctions Rooms, especialistas en la venta de lotes de Historia Natural.

Especializado sobre todo en entomología, James Gardner sénior, que también era coleccionista, además de publicar su Manual de Taxidermia que examinaremos a continuación, también mandó algunas comunicaciones a las revistas Zoologist y Entomologist's Weekly Intelligencer. Son numerosas las piezas de los Gardner que han llegado hasta nuestros días, la mayoría dioramas inclusos en vitrinas con fondos pintados con acuarela o gouache sobre cartón, aunque, a juicio de algunos comerciantes, son propensas al ataque de la polilla, quizá debido a un deficiente preservativo. Como veremos, el padre empleó arsénico en su mezcla conservante, mientras que el hijo, según publicaba la revista The Captain en 1909, comercializaba y empleaba una "pasta preservativa no venenosa", evidentemente sin arsénico en su composición y, por tanto, menos efectiva. Debería estudiarse si, quizá por esa razón, son más vulnerables los trabajos del hijo que los del padre.


El manual de Taxidermia de James Gardner padre.

James Gardner editó en 1844, un breve manual titulado Taxidermy Made Easy (Taxidermia hecha fácil) cuyo autor era John Tyrer, un taxidermista de Chatham, Kent (3). El tratado estaba destinado a ser vendido en los propios establecimientos de Gardner, donde además se proveía de material y herramientas a los recién aficionados a este arte. La segunda edición de 1858 tenía 84 páginas más las de cortesía, incluía una lámina y varias ilustraciones. En 1861 apareció una tercera revisada y algo ampliada, en 1870 una cuarta y finalmente una quinta en 1880. Ésta última ya sería editada por Gardner hijo.

Frontispicio y portada de la segunda edición.

Probablemente, viendo el éxito del manual de Tyrer, James Gardner padre se animara a escribir su propio tratado. Hacia 1865 (4) apareció su Bird, Quadruped and Fish stuffing and preserving. A Manual of Taxidermy for Amateurs in which are given full directions for preserving and stuffing Quadrupeds, Birds, Fishes, Reptiles, with various useful hints in the preservation of Birds' eggs, furs, horned heads, etc. And a brief Treatise on Butterflies, en español, Disecado y conservación de aves, cuadrúpedos y peces. Un manual de Taxidermia para aficionados en el que se dan instrucciones completas para conservar y disecar cuadrúpedos, aves, peces y reptiles, con consejos útiles para la conservación de huevos de aves, pieles, cabezas con cornamenta, etc. Y un breve tratado sobre mariposas. Un título muy largo para un librito de tan sólo sesenta y cuatro páginas, con frontispicio más quince ilustraciones. En esta ocasión lo editó Henry Lea. La nota al principio de la obra decía:
   "No ha aparecido hasta ahora un manual de taxidermia popular realmente útil. He sido incitado a publicar los resultados de mi experiencia como naturalista práctico con la esperanza de que muchos sean persuadidos a estudiar y obtener ganancias por el conocimiento de este encantador arte. Todos los requisitos para Taxidermia, pieles inglesas y extranjeras, herramientas, ungüentos conservantes, etc., se suministran, de la mejor calidad, en mi almacén del número 52 de High Holborn".

Alternativas de envoltura del ave (11).
No era del todo cierto lo que Gardner afirmaba en esa nota acerca del suyo, puesto que se habían publicado en Inglaterra algunos manuales bastantes apreciables; tampoco ocultaba el objetivo que perseguía, proveer de materiales a los recién llegados. En cuanto a su contenido, Gardner, a continuación de un poema de cosecha propia bastante cursi (5), hacía una breve introducción histórica de la Taxidermia en la que solamente citaba a franceses: Réaumur, Mauduyt, Manesse, Dufresne, Daudin, Nicolas -describiendo la fórmula de su preservativo- y, finalmente, a Bécoeur y a su jabón arsenical, del que afirmaba que superaba a otros conservantes conocidos, y del que facilitaba su receta: dos libras (6) de arsénico pulverizado, dos libras de jabón blanco, seis onzas de alcanfor (7) pulverizado, 4 onzas de cal pulverizada y 2 onzas de sal tártara (8); y añadía que "una vez introducida en tarros o botellas de vidrio, éstos se marcarán como VENENO". Gardner era consciente de la peligrosidad de esta mezcla. A pesar de ello recomendaba una segunda "preparación para pieles de todo tipo" compuesta por seis onzas de arsénico, tres onzas de corrosivo sublimado (9), dos onzas de jabón amarillo, una onza de alcanfor y media pinta (10) de alcohol.

El mamífero que toma como ejemplo es una ardilla. Las técnicas de desollado son las comunes y como relleno se propone un falso cuerpo de estopa hecho a medida. El ejemplo de ave es un búho, que desuella de la forma usual, suspendiéndolo de un gancho. El cuerpo artificial lo fabrica de madera blanda o corcho y fija los ojos con goma arábiga tras haberlo colocado en su percha. En este punto Gardner, al referirse a la destrucción de los "insectos parásitos" que pueden dañar los animales disecados, cita una de las cartas de Kuckahn en Philosophical Transactions donde éste recomendaba la periódica desinfección de vitrinas, a Lettsom quien se refiere a las vitrinas como la mejor solución de protección, y finlmente a Bancroft quien en su Historia Natural de la Guayana contaba que sumergía en alcohol las aves para asegurar su conservación. Como mejor solución, el autor propone su "preservativo para aves y animales Gardner", un preparado en polvo que "destruye los insectos y preserva el espécimen por un período indefinido". Gardner no facilitaba su composición -esperaba que lector acudiera a comprarlo-.

El taxidermista desuella un lucio mientras un gato espera su ración (11).

James Gardner desuella los peces -toma un lucio como ejemplo- por un lateral, por el "lado bueno". Aplica preservativo al interior de la piel y la rellena de arena fina. Una vez seco el ejemplar lo pinta y barniza. Propone además decorar el interior de la vitrina con hierba, etc. El autor propone que los reptiles se sumerjan en una solución con alumbre (12) durante dos o tres horas, antes de desollarlos, para que la piel gane resistencia, lo que se nos revela como una particularidad. Las serpientes las rellena de arena o estopa y, una vez secas, las barniza, coloca los ojos con masilla, etc. Los sapos, ranas, lagartos, tortugas y erizos los sumerge igualmente en la solución de alumbre antes comenzar a desollarlos, y los rellena de estopa o algodón. Gardner trata también la conservación de crustáceos, las cabezas de animales con cuernos, las pieles destinadas a alfombras, los esqueletos, las plumas y huevos, y dedica un buen número de páginas, veintiuna, a la recolección y conservación de mariposas, su especialidad.

Darton and Hodge publicó en 1866 una segunda edición de Bird, Animal and Fish stuffing and preserving (12), que incluyó en su colección The Champion Handbooks, y que se vendía a seis peniques. El tratado se iría reeditando hasta 1870, tres años antes del fallecimiento de su autor. La influencia de la obra de Gardner fue irrelevante, Montagu Browne facilitó la composición del "preservativo de Gardner" en su tratado compilativo Practical Taxidermy (1878).

 

Notas.-
(1) Título del entonces gobernador de Egipto.
(2) Imagen propiedad de Sotheby's, que remató en otoño de 2017 este lote de dos vitrinas por 2.250 libras, poco más de 2.500 euros.
(3) Algunos autores atribuyen erróneamente este manual a James Gardner.
(4) La fecha de publicación no aparece en esta edición ni en la siguiente.
(5) Una loa a la Taxidermia a partir de un pobre pajarillo enjaulado que se le murió y que montó, invitando a su vez al lector a que aprenda a disecar para mantener vivo el recuerdo de su mascota. Pocas páginas más adelante insertará Gardner otro poema.
(6) 1 libra equivale a 453'59 gramos, y 1 onza a 28,35 gramos.
(7) Sustancia con propiedades antisépticas que se obtiene del árbol alcanforero (Cinnamomum camphora) y que en la actualildad se sintetiza a partir del aceite de trementina.
(8) Carbonato de potasio.
(9) Cloruro de mercurio.
(10) 1 pinta inglesa equivale a 568 mililitros.
(11) Ilustraciones del libro de Gardner.
(12) El sulfato de aluminio y potasio se conoce comunmente como alumbre de roca.
(13) En el título de esta segunda edición se sustituyó Quadruped por Animal.


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Taxidermidades, 2018.


 Bibliografía: 
--- Hardwicke's Science Gossip , vol 15, 1879; vol. 16, 1880; vol. 18, 1882, Hardwicke, Londres.
--- Illustrated London News , Londres, 26 de julio de 1851.
--- The Captain: A magazine for Boys and "Old-boys", vol. 21, G. Newnes, 1909
--- The International Exhibition of 1862 , vol. 2, Cambridge University Press, 1862. 
Montagu Browne  Practical Taxidermy. A Manual of instruction to the amateur in collecting, preserving, and setting up Natural History specimens of all kinds , The Bazaar, Londres, 1878.
Cristopher Frost  A History of British Taxidermy , The Lavenham Press, Lavenham, 1987.
James Gardner   Bird, Quadruped and Fish stuffing and preserving, A Manual of Taxidermy for Amateurs in which are given full directions for preserving and stuffing Quadrupeds, Birds, Fishes, Reptiles, with various useful hints in the preservation of Birds' eggs, furs, horned heads, etc. And a brief Treatise on Butterflies, Henry Lea, Londres, [1865]. (libro electrónico)
James Gardner   Bird, Animal and Fish stuffing and preserving, A Manual of Taxidermy for Amateurs in which are given full directions for preserving and stuffing Quadrupeds, Birds, Fishes, Reptiles, with various useful hints in the preservation of Birds' eggs, furs, horned heads, etc. And a brief Treatise on Butterflies ,  The Champion Handbooks, Darton and Hodge, Londres, [1866].
John Tyrer  Taxidermy Made Easy , Ed. James Gardner Ltd., Londres, 1858.