El explorador y ornitólogo François Le Vaillant, alumno de Jean-Baptiste Bécoeur.

   "Después de haber pasado algún tiempo en Holanda (1), fuimos a Francia, al pueblo donde nació mi padre (2), incorporándonos al seno de su familia, que es donde añadí una nueva vocación a mis preferencias, en el gabinete del señor Bécoeur. Él ofrecía, para la ornitología de Europa, la colección más numerosa y mejor conservada que jamás haya visto.
Fragmento de Voyage  (4).
   En Surinam practicaba una manera de desollar los pájaros que me salía bastante bien, pero que decía poco a la imaginación, y aún menos a la vista. No conocía otro método que depositar las pieles en grandes libros para guardarlas. Aquí (3), otro espectáculo despertó todos mis sentidos; era preciso, además del mérito de la conservación, devolverles sus formas. Estos dos puntos esenciales me avergonzaban, por lo que decidí estudiarlo en detalle, a lo que me entregué por completo. Yo era un decidido cazador. Durante una estancia de dos años en Alemania, y otra de siete en Lorena y Alsacia, hice un daño increíble a las aves.
   (...)
   Por lo tanto, por espacio de ocho o nueve años, a fuerza de esmero, dificultades, tentativas y fracasos, conseguí no solamente devolver a estos animales, frágiles y delicados, su forma natural, sino incluso mantenerlos en esta conservación intacta e inmaculada, que es el mérito de mi colección"
El explorador y ornitólogo François Le Vaillant (5) contó así su aprendizaje de la Taxidermia alrededor de 1764. Contaba diez años. Lo hizo en el resumen histórico que incluyó a modo de preámbulo en el primer volumen de su Voyage de M. Le Vaillant dans l'intérieur de l'Afrique par Le Cap de Bonne Espérance, dans les années 1780, 81, 82, 83, 84 et 85 (1790). Y no tuvo mal maestro, Jean-Baptiste Bécoeur, el boticario y taxidermista creador del célebre jabón arsenical.

Retrato de François Le Vaillant.
Descendiente de dos familias de juristas establecidas en Metz, Francia, François Le Vaillant nació el 6 de agosto de 1753 en Paranimbo, capital de la entonces Guayana Holandesa, territorio administrado por la Compañía Holandesa de las Indias Occidentales, donde su padre, empresario, ejercía además como cónsul de Francia. Durante su infancia François, que acompañaba a sus padres en sus viajes por el interior del continente, desarrolló su interés por la Historia Natural. La famillia regresaría a Europa en 1763. François Le Vaillant, como él mismo comentaba de primera mano, residió y prosiguió sus estudios durante dos años en Alemania y siete en Lorena, donde conoció a Bécoeur. En 1773 se casaría con Suzanne Marguerite Denoor con quien compartiría cuatro hijos. A partir de 1777 se trasladó a París, donde estudió ornitología en el gabinete del médico y naturalista Pierre Jean-Claude Mauduyt de la Varenne, un personaje que tres años antes había tenído un enfrentamiento público precisamente con Jean-Baptiste Bécoeur, acerca de cuál era el mejor conservante para los especímenes disecados.

En 1780 viajó a los Países Bajos donde conoció al naturalista Coenraad Jacob Temminck. Éste, tesorero de la Compañía Holandesa de las Indias Orientales, embarcó en 1781 a Le Vaillant rumbo a Sudáfrica. Allí realizaría dos expediciones recolectando especímenes, regresando en 1785 a París con unas 1.800 pieles de aves, un buen número de "insectos raros" y la piel de una jirafa macho, entre ellos 300 especímenes desconocidos en Europa, material que ofreció al Jardin des Plantes, antecesor del Museo Nacional de Historia Natural, que sólo le adquirió la piel de jirafa, y que tras diez años de negociaciones, en pleno período revolucionario, rechazó comprar el resto de objetos. Su gabinete se acabaría vendiendo disperso, terminando en su mayoría en al colección de Temminck, que más tarde engrosaría el Museo de Historia Natural de Leiden.

Frontispicio de una reedición de Voyage (7).
Le Vaillant se casó en 1789 con Pierrette Charlotte Foyot, con quien tendría cuatro hijos más, divorciándose años más tarde, en 1793, aprovechando la legislación revolucionaria, de su primera esposa. En 1790 publicó la mencionada Voyage dans l'intérieur de l'Afrique, una obra que tuvo una excelente acogida y que se tradujo inmediatamente a varios idiomas. En 1793, durante el Terror, Le Vaillant fue arrestado, salvándose gracias a la caída al año siguiente de Maximilien Robespierre. En 1796 Le Vaillant y su familia se trasladaron a La Noue, cerca de Sézanne, en la región de Marne, a una propiedad rural de la familia de su esposa, lo que le permitió volver a disfrutar de la naturaleza y aumentar su colección. Aquel año comenzó a publicar Second Voyage dans l'intérieur de l'Afrique, al que seguirá Histoire Naturelle des Oiseaux d'Afrique (1796-1808), seis volúmenes ilustrados por Jacques Barraband (6), obra igualmente bien acogida. Le Vaillant enviudaría en 1798 y cuatro años después se casaría con  Rose Victoire Dubouchet, con la que compartiría otros cuatro hijos, y que moriría en 1818.

Las buenas ventas de sus obras lo animaron a seguir publicando: Histoire Naturelle d'une partie d'Oiseaux nouveaux et rares de l'Amérique et des Indes (1801), Histoire Naturelle des Oiseaux de Paradis et des Rolliers, suivie de celles des Toucans et des Barbus (1801-1806, 2 vols.), Histoire Naturelle des Perroquets (1801-1805, 2 vols.), Histoire Naturelle des Cotingas et des Todiers (1804), Histoire Naturelle des Calaos (1804) e Histoire Naturelle des Promérops et des Guépiers (1806). El éxito de sus libros estuvo acompañado por serias críticas, como las que afirmaban que sus obras estaban plagadas de errores, que describía especies a partir de dibujos de obras de otros autores, o que incluso se inventaba detalles. François Le Vaillant, que se opuso al empleo de la nomenclatura binomial de Carl von Linné, fallecería en La Noue el 22 de noviembre de 1824. Algunas especies se denominaron honrando su memoria, como el Cuco de Levaillant (Oxylophus levaillantii, William Swainson, 1829) o el Pico de Levaillant (Picus vaillantii, Alfred Malherbe, 1847).


Notas.-
(1) La familia Le Vaillant desembarcó en Holanda el 12 de julio de 1763.
(2) Metz, Francia.
(3) En Metz.
(4) Prescisamente se trata del fragmento de Voyage dans l'intérieur de l'Afrique donde Le Vaillant explica su aprendizaje de la Taxidermia con Bécoeur.
(5) También se suele escribir Levaillant.
(6) Jacques Barraband (1767-1809), especializado en libros de zoología, ilustraría igualmente las siguientes obras de Le Vaillant. También colaboraría en la Histoire Naturelle des Rainettes, Grenouilles et Crapauds (1802) de François Marie Daudin. Un par de los grabados del Traité élémentaire d'Ornithologie, suivi de l’Art d’empailler les Oiseaux (1811) del lionés Jacques Marie Philippe Mouton-Fontenille de la Clotte, también son suyos. Barraband además pintó al óleo, acuarelas, y sobre porcelana. En el momento de su fallecimiento era profesor en la Escuela de Bellas Artes de Lyon.
(7) Donde aparece el autor mostrando su campamento.


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Taxidermidades, 2017.


Bibliografía:
---   Vaillant, François Le  , en Biographie Universelle et Portative des Contemporains, tomo 4, París, 1836.
François Le Vaillant  Voyage de M. Le Vaillant dans l'intérieur de l'Afrique par Le Cap de Bonne Espérance, dans les années 1783, 84 et 85 , Leroy, París, 1790. (libro electrónico)

Recursos:
Artículo Bécoeur: apuntes biográficos de un personaje clave en la historia de la Taxidermia en Taxidermidades. 
Artículo Mauduyt, defensor de las fumigaciones sulfurosas en Taxidermidades.
Artículo La polémica entre Bécoeur y Mauduyt en Taxidermidades.