El gabinete de curiosidades de los Tradescant.

En julio de 1638 el estudiante de leyes alemán Georg Christoph Stirn (1616-1669) lo describió así en su diario de viaje, un manuscrito que se conserva en la Biblioteca Bodleiana de Oxford:
   "En el museo del señor John Tradescant se encuentran los siguientes objetos: en primer lugar, en el patio reposan dos costillas de ballena, también un ingenioso barquito hecho de corteza; a continuación, en el jardín, todo tipo de plantas extranjeras que están contenidas en un pequeño libro específico que el Sr. Tradescant ha mandado imprimir sobre ellas. En el museo en sí vimos una salamandra, un camaleón, un pelícano, una rémora, un lanhado (sic) de África, una perdiz blanca, un ganso que creció en Escocia en un árbol, una ardilla voladora, otra ardilla como un pez (sic), todo tipo de aves de colores brillantes de la India, una serie de objetos convertidos en piedra (1), entre otros, un pedazo de carne humana en hueso, calabazas, aceitunas, un trozo de madera, la cabeza de un mono, un queso, etc; El gabinete de los Tradescant está considerado como el primer museo inglés que se abrió al público.todo tipo de conchas, la mano de una sirena, la mano de una momia, una mano de cera muy natural conservada bajo cristal, todo tipo de piedras preciosas, monedas, una imagen hecha con plumas, un pequeño trozo de madera de la cruz de Cristo, imágenes en perspectiva de Enrique IV y Luis XIII de Francia, que se muestran, como al natural, en un espejo de acero pulido cuando la imagen está centrada, una pequeña caja con la perspectiva de un paisaje, imágenes de la iglesia de Santa Sofía de Constantinopla, copiadas de un libro por un judío, dos tazas de [cuernos de] rinoceronte, una taza de alcedo (sic) de la de India Oriental que es una especie de unicornio (2), calzado y botas tanto turco como extranjero, un loro marino, un pez-sapo, una pata de alce con tres pezuñas, un murciélago tan grande como una paloma, un hueso humano de 42 libras de peso, flechas indias utilizadas por los ejecutores de la Indias occidentales cuando condenan a muerte a una persona, que de espaldas muere a causa de ellas; un instrumento utilizado por los judíos para la circuncisión, un poco de madera muy ligera de África, las vestiduras del rey de Virginia, un par de copas de ágata, un ceñidor como el que los turcos visten en Jerusalén, la pasión de Cristo tallada muy delicadamente en piedra, una gran piedra magnética, un San Francisco en cera bajo cristal, también un San Jerónimo, el Padrenuestro del Papa Gregorio XV, pipas de las Indias Orientales y Occidentales, una piedra que se encuentra en el agua en las Indias Occidentales, en al que se tallaron Jesús, María y José; un hermoso regalo del duque de Buckingham, de oro y diamantes fijados a una pluma significando los cuatro elementos, un Natura hominis de Isidoro, un flagelo con el que, se cuenta, Carlos V se azotaba; una banda de sombrero hecha de huesos de la serpiente."

John Tradescant el viejo (3).
John Tradescant el viejo nació alrededor de 1570, posiblemente en Suffolk, Inglaterra. Trabajó como jardinero en Hatfield House, Hatfield, Hertfordschire, para Robert Cecil, primer conde de Salisbury que llegaría a Secretario de Estado durante el reinado de Isabel I, quien en 1610 y 1611 lo envió a los Países Bajos para que llevara a Inglaterra plantas desconocidas con destino a los jardines reales. En Leiden Tradescant visitó el gabinete de anatomía de la Universidad, que quizá le sirviese de inspiración. El segundo conde de Salisbury le mantuvo el empleo trasladándolo a la casa familiar de los Salisbury en Londres. En 1615 trabajó para el diplomático Edward Wottom, hecho que le facilitaría el contacto tanto con viajeros como con las empresas comerciales importadoras. Tradescant, que inclusó adquirió acciones de la Virginia Company y de la Somers Island Company, mantuvo una estrecha relación con el aventurero y mercenario de la Virginia Company John Smith, de quien se cuenta que en 1607 fue capturado por los indios y liberado al enamorarse de él Pocahontas, la hija de Powhatan, el jefe de la tribu. John Smith legaría tras su muerte en 1631 a su amigo Tradescant parte de su biblioteca. Entre 1615 y 1623 Tradescant diseñó los jardines de la abadía benedictina de San Agustín de Canterbury, Kent.

La exitosa carrera de John Tradescant el viejo prosiguió trabajando para George Villiers, el primer duque de Buckingham, en el palacio de Beaulieu de Boreham, Essex, y en Burley-on-the-Hill-House, Burtland, Rutland. Se especula con que Tradescant posiblemente viajara en 1617 a Virginia. Al año siguiente se trasladó por mar, rodeando el Cabo Norte noruego, hasta el monasterio de Nikolo-Korelsky de Severodvinsk, en el ártico ruso, acompañando a Sir Dudley Digges, socio de la Muscovy Company, de la Virginia Company of London, de la Somers Island y de la East India Company y embajador en Rusia, a una misión diplomática. En las notas de aquel viaje Tradescant escribió que algunas aves las capturó vivas y que él mismo se encargó de desollarlas. Al mismo tiempo, los contactos de Digges en todo el mundo le proporcionarían nuevos especímenes a Tradescant, quien en 1620 participó como voluntario en las expediciones inglesas a Oriente Próximo y Argel contra los piratas de Berbería. En 1624 acompañó a George Villiers a los Países Bajos y a París, donde se amistó con Vespasien Robin, el jardinero de la corte francesa, y también en 1627 durante el fracasado asedio inglés a la Isla de Ré, en La Rochelle, Francia. El Archivo Nacional británico conserva una carta del Secretario de la Marina datada en 1625 quien en nombre del Duque de Buckingham se exhortaba a los corresponsales de la Guinea Company y de la Cape Company a que enviaran a Londres ciertos objetos naturales. En la relación de aquella solicitud se incluía "el mayor cráneo de elefante", el de un hipopótamo, el de un manatí, el de una morsa "con cuernos", pieles de "todas las aves extrañas, raras y desconocidas", todo tipo de peces "extraños" incluyendo un "pez volador grande", pieles de serpiente, "el mayor" de los mejillones y de los caracoles, todo tipo de "piedras brillantes" o aquellas de "formas extrañas", todo tipo de semillas y frutos secos, ropas, armas y equipos, y todo aquello que fuera "raro".


Turret House, la casa de los Tradescant en Lambeth. Dibujo de John Caulfield (1798).

Además de las semillas y bulbos que importó tanto para su jardín botánico como para los de sus empleadores, Tradescant reunió aquellos otros objetos, mayoritariamente etnográficos y de Historia Natural, que acumuló en sus viajes y los procurados por viajeros y corresponsales de las compañías comerciales, en algunas salas de su domicilio, que poco después se conocería como The Ark, el Arca, la mansión Turret House ubicada en Lambeth, en la actual confluencia de Tradescant Road y Walberswick Street en el centro de Londres. Turret House disponía de un huerto de 8.000 metros cuadrados y de un jardín de unos 4.000. Aquel gabinete de curiosidades se convertiría en el primer museo abierto al público en Inglaterra, y su vergel anexo, en proveedor de infinidad de jardines del país. La primera cita a Tradescant el viejo la hizo un buen amigo suyo, el botánico John Parkinson, en varios pasajes de su Paradisi in sole paradisus terrestris publicado en 1629. Tras el asesinato de Villiers, su protector, Tradescant trabajaría a partir de 1632 para el rey Carlos I como Guardián de los Jardines de su Majestad del palacio de Oatlands, Surrey. Como contenía el fragmento del cuaderno de viaje que se reproducía al inicio, Georg Christoph Stirn escrib en 1638 que "en el jardín todo tipo de plantas extranjeras, que están contenidas en un pequeño libro específico que el Sr. Tradescant ha mandado imprimir sobre ellas". Efectivamente, Tradescant publicó en 1634 Plantarum en horto Johannem Tradescanti nascentium Catalogus, un librito donde se relacionaban las poco más de 750 especies de plantas de su jardín botánico. Además el Museo Tradescantiano recibió la donación de algunos objetos pertenecientes a Enrique VII y Enrique VIII, obteniendo de facto la protección real. John Tradescant el viejo falleció el 15 ó 16 de abril de 1638 y en su testamento nombraba a su hijo John heredero de la colección.

John Tradescant el joven (3).
John Tradescant el joven nació el 4 de agosto de 1608 en Meopham, Kent, y estudió en The King's School de Canterbury, donde aprendió latín y griego. Sucedió a su padre como jardinero real de Carlos I y fue el encargado de construir los jardines de la Queen's House de Greenwich, residencia de la reina consorte Enriqueta María de Francia. Su esposa Jane Hurte, con quien tuvo dos hijos fallecería en 1634 (4). Aquel mismo año Tradescant se convertiría en miembro libre del gremio de jardineros. Entre 1637 y 1654 viajó hasta en tres ocasiones a Virginia, donde inclusó llegó a adquirir los derechos de unas 42 hectáreas de tierra, con el propósito de recolectar plantas y semillas de América del Norte. Tradescant el joven heredó, mantuvo y amplió el gabinete de su padre, y en 1656 publicó Musaeum Tradescantianum, or a Collection of Rarities preserved at South-Lambeth neer London. La segunda edición aparecería en 1660. La publicación fue financiada por el anticuario, político, militar y alquimista Elias Ashmole (1617-1692), quien a partir de junio de 1650, junto al joven médico Thomas Wharton, se encargó de preparar la edición. Además Ashmole había intercedido para que Tradescant obtuviera el contrato de mantenimiento de los jardines de la Universidad de Oxford. El libro ya estaba listo para haber sido publicado en septiembre de 1652, pero la muerte del hijo de Tradescant, una larga enfermedad de Wharton, y algunos problemas legales, retrasaron la edición. Musaeum Tradescantianum está considerada como la primera obra en inglés dedicada a un museo. 

Se cuenta que fue Tradescant quien pensó en ofrecer su colección a la Universidad de Oxford con el fín de asegurarle a Hester Pooks, su segunda esposa, una renta vitalicia. En 1659, siete años después de haber perdido a su hijo John, Tradescant firmó una escritura de donación que su amigo Elías Ashmole había redactado, y que en principio debía establecer un legado compartido entre la futura viuda y el propio Ashmole y una renta para Hester, todo ello hasta el momento en que la Universidad recibiera la donación. Lo cierto es que tras fallecer Tradescant el joven en 1662, su viuda descubrió el engaño de Ashmole. La escritura reconocía a éste como único heredero del gabinete. Hester Pooks impugnó el acuerdo manifestando que su marido lo había firmado sin conocer su contenido, que la última voluntad de éste había sido declararla a ella como única heredera, y que tras su muerte -la de ella- las colecciones debían pasar a la Universidad de Oxford o a la de Cambridge. Dos años después la Cancillería daría la razón a Ashmole y establecería no obstante, que Hester sería la depositaria de la colección hasta su muerte. A partir de 1669 Ashmole, que recibió un doctorado en agradecimiento tras haber estudiado y preparado el catálogo de las monedas romanas de la colección de la Biblioteca Bodleiana, estrecharía aún más su vinculación con la Universidad de Oxford. En 1674 Elias Ashmole se mudó a una propiedad colindante a Turret House. Tres años después, en medio de las disputas por la propiedad de la colección, Ashmole legó la colección de Tradescant y también la suya propia a la Universidad a condición de que se construyera un edificio digno que las albergase y de que estuvieran a disposición del público. En abril de 1678 Hester Pooks fue hallada ahogada en un estanque del jardín. No tardó Ashmole en tomar posesión efectiva de la propiedad de los Tradescant y empezar a fusionar las dos colecciones, la suya ya algo más mermada a causa de un indendio en enero de 1679. En marzo de 1683 el legado de Elias Ashmole se embaló en 26 cajas y se transportó primero en barca por río y a continuación en 12 carros hasta Oxford, donde a partir de mayo la Universidad abriría progresivamente al público el Ashmolean Museum. La colección original del Tradescantianum se ubicó en una sala del primer piso de una superficie de 17x7,60 metros y su primer conservador fue el naturalista y químico Robert Plot. 

Portada de Musaeum Tradescantianum.
La primera edición de Musaeum Tradescantianum, que incluye a modo de frontispicio un par de grabados de Václav Hollar con los retratos de Tradescant padre e hijo, ronda las doscientas páginas, y concluye con un extenso listado con la enumeración de las plantas, arbustos y árboles del Hortus Tradescantianus, alrededor de 1700 especies, y con la relación de alrededor de los cien principales benefactores -facilitadores y donantes- de la colección, una lista bastante reveladora que encabezaba el rey, la reina y el duque de Buckingham. Entre los objetos relacionados en Musaeum, provenientes de todas partes del mundo, se encontraban medallas y monedas, entre las que abundaban las griegas y romanas de plata; objetos manufacturados con minerales preciosos y semipreciosos, conchas, ámbar, marfil, madera; y algunos dibujos y libros. El apartado "rarezas" abarcaba, entre otros, instrumentos musicales e ídolos tribales y egipcios. El de instrumentos de guerra, decenas de hachas, arcos, carcajes, flechas, dardos, lanzas, y hasta una armadura china. En el de ornamentos y vestimentas, entre decenas de zapatos, botas, sandalias, hábitos, guantes, collares y brazaletes de todas las procedencias, destacaba el manto bordado con conchas perteneciente al rey indio de Virginia Powhatan que era, como ya se ha comentado, padre de la célebre Pocahontas. El apartado de utensilios contenía, entre otros, cestas, lentes, plumas, tinteros y pipas. La sección Naturalia de Musaeum se dividía en frutos, semillas, raíces, maderas e ingredientes medicinales; minerales, gemas, corales y fósiles; "toda clase de insectos" y gusanos; conchas y caracoles; "algunos peces y sus partes"; cuadrúpedos; y aves. 

Entre las aves, el Musaeum Tradescantianum disponía de huevos de emu, avestruz o cocodrilo (5), de ganso escocés de Solan, así como "varias clases de huevos de Turquía" y "huevos de Pascua del Patriarca de Jerusalén". Entre las más de cincuenta "cabezas y picos de aves", había de emu, de pelícano, de espátula, de garza, de tucán o de ibis escarlata, y se citaba la de un  grifo, criatura legendaria mitad águila mitad león. También se podían admirar "varias curiosas y bellamente coloreadas plumas de aves de las Indias Occidentales", garras y nidos. Entre las más de treinta aves disecadas el catálogo relacionaba varios ejemplares de martín pescador "de las Indias Occidentales", de colibríes, un tordo sargento de Virginia, dos avetoros, un pingüino, un frailecillo, un pelícano, una espátula, una gaviota, una perdíz níval, una perdíz roja, un pájaro carpintero de América del Sur, varias aves del paraíso, un mirlo blanco, un colimbo, cuatro especies de barnaclas, un ganso escocés, una avutarda, y un "Dodo de la Isla Mauricio, incapaz de volar debido a su tamaño", una de las piezas más emblemáticas. 

En el apartado de cuadrúpedos el Tradescantianum contenía cráneos de león, lince, oso, tigre, elefante, bisontes americano y europeo, corzos, carnero, dientes de carnívoros, un cuerno de rinoceronte, cuernos de antílopes y bóvidos, colmillos de jabalí, pezuñas de alce, esqueletos de monos, varias pieles, y también -posiblemente disecados enteros- un zorro, una rata almizclera, un lince rojo, un tití común, una ardilla voladora, conejos, un erizo, un lirón, dos especies de armadillos, un camaleón, un cocodrilo, una iguana, varios lagartos y serpientes y varias especies de tortugas. En el de peces, cráneos de delfín y marsopa, un colmillo de narval (6), varias partes de una ballena, colas de raya o pez gato; y también se citaban sin especificar de qué parte se tratba o si estaban disecados -o desecados- o en alcohol los más pequeños, un bonito, tiburones, una orca, un cerdo marino, rémoras, lumpus, peces voladores, peces loro, "peces venenosos", peces espada, un pez luna, un esturión, un atún, un pez-sapo y varios peces originarios de Brasil. En ésta última sección también se incluían un lobo marino y caballitos y estrellas de mar. 

Cabe subrayar por tanto que el catálogo del Tradescantianum contenía cierta clasificación de la naturaleza poco más de ochenta años antes de que Carl von Linné publicara su Systema Naturae en 1738. Aquel gabinete de curiosidades recibiría la visita del escritor Isaac Walton y de los naturalistas John Ray o Francis Willughby, todos ellos con el objeto de preparar algunas de sus obras. También se tiene constancia de la visita del médico y científico danés Rasmus Bartholin a través de una carta de éste de 1647 dirigida al médico y naturalista Ole Worm, en la que opinaba desfavorablemente de el Arca en comparación con la colección del propio Worm.


Cabeza de dodo de la colección Tradescant conservada en el Ashmolean (7).

La práctica totalidad de las piezas preparadas por aquella rudimentaria Taxidermia del siglo XVII se perdieron. Casi todas ellas, sobre todo aves, huevos e insectos, se retiraron dañadas en el año 1755. Actualmente tan solo se conserva la cabeza momificada y una pata del dodo. Un buen número del resto de objetos del Tradescantianum se extraviaron o perdieron y otros se depositaron en museos dependientes de la Universidad como el Pitt Rivers de antropología y arqueología. Arthur MacGregor, historiador del Musaeum Tradescantianum y del Ashmolean, durante la escritura de su tesis publicada en 1983, localizó 441 objetos originales que ya se encontraban en el catálogo de 1656. Además de la cabeza y la pata del dodo actualmente depositada en el Museo de Historia Natural (8), un buen número de pinturas y grabados, entre ellos más de una docena de retratos de los Tradescant, incluyendo las planchas de impresión originales que se emplearon en el catálogo, que se encuentran en la Biblioteca Bodleiana; algunos objetos que pertenecieron a Enrique VIII; tallas en marfil, algunas prendas y hachas de guerra indias, una canoa tallada en abedul o una piragua kayak de Groenlandia, estas últimas expuestas en el Museo Pitt Rivers. 

En honor de los Tradescant  Linné nominó en 1753 un género de plantas con flores originarias de América. Turret House se demolió en 1881. Los dos Tradescant fueron enterrados en el cementerio de Santa María de Lambeth, que actualmente acoge el Museo de la Historia de la Jardinería, adyacente al palacio de Lambeth, a orillas del Támesis, donde se proyecta recrear en parte el Arca con piezas originales del Ashmolean.


Notas.-
(1) Fosilizados.
(2) Probablemente se tratara de una taza de cuerno de rinoceronte indio.
(3) Grabados tallados por Václav Hollar insertos en Musaeum Tradescantianum.
(4) John Tradescant el joven tuvo descendencia con Jane Hurte, John, que fallecería con diecinueve años, y una hija llamada Frances.
(5No se trata de un error, el huevo de cocodrilo efectivamente se incluía en la sección de aves.
(6En Musaeum el colmillo de narval aparece citado como "cuerno de unicornio" pero correctamente ubicado en el apartado de peces y mamíferos marinos.
(7) Fotografía de Frisbij para Wikimedia Commons.
(8) Al público se exponen las réplicas.


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Taxidermidades, 2016.


Bibliografía:
Oliver Impey y Arthur MacGregor (edit.)   The Origins of Museums. The Cabinet of Curiosities in Sixteenth- and Seventeenth-Century Europe  , House of Stratus, Thisrk, 2001.
Arthur MacGregor   Tradescant's Rarities. Essays of the Foundation of the Ashmolean Museum 1683 with a Catalogue of the Surviving Early Collectionss , (tesis doctoral Durham University),  Clarendon Press, Oxford, 1983.
Patrick Mauriès, Cabinets de curiosités, Gallimard, París, 2002. 
John Parkinson   Paradisi in sole paradisus terrestrisLownes and Robert Young, Londres, 1629.
John Tradescant Musaeum Tradescantianum, or a Collection of Rarities preserved at South-Lambeth neer London , John Grismond, Londres, 1656. (libro electrónico)


Recursos:
Entrada sobre el Musaeum Tradescantianum en Wikipedia (en alemán)
Entrada sobre John Tradescant "el viejo" en Wikipedia (en alemán) 
Entrada sobre John Tradescant "el joven" en Wikipedia (en alemán) 
Artículo Los gabinetes de curiosidades en Taxidermidades.
Artículo El gabinete de curiosidades de Ulisse Aldrovandi en Taxidermidades.
Artículo El gabinete de Francesco Calzolari en Taxidermidades.
Artículo El "Teatro de la Naturaleza" de Ferrante Imperato en Taxidermidades.
Artículo El Museo de Ole Worm en Taxidermidades.
Artículo El gabinete de Manfredo Settala en Taxidermidades.
Artículo El Museo Kircheriano en Taxidermidades.
Artículo El Museo Cospiano en Taxidermidades. 
Artículo La "Kunstkámera" de Pedro el Grande. El Museo Zoológico de San Petersburgo en Taxidermidades.